Η ρομποτική εξελίσσει και το μανικιούρ

Είναι μια από τις πολλά εκατομμύρια γυναίκες που φτιάχνουν τα νύχια τους συστηματικά, μία με δύο φορές κάθε μήνα. Τηλεφωνεί στην Α., ψάχνουν και οι δυο ώρες που να βολεύουν, οδηγεί για να πάει και να επιστρέψει και χρειάζεται τουλάχιστον μία ώρα εκεί. Ένα τελετουργικό που ακολουθούν δισεκατομμύρια γυναίκες στον κόσμο, μια βιομηχανία που αποφέρει 11 δις δολάρια στις ΗΠΑ.

Mια startup όμως που ονομάζεται 10Beauty θέλει να αλλάξει ριζικά τον τρόπο που κάνουμε μανικιούρ. Έχοντας 38 εκατ. δολάρια και 35 μηχανικούς, σε τέσσερα χρόνια, η 10Beauty δημιούργησε ένα ρομπότ που μπορεί να κάνει όλες τις εργασίες που χρειάζεται το μανικιούρ: αφαίρεση, σχήμα, βάψιμο νυχιών.

Η ιστορία δυο συμφοιτητών, για ακόμη μια φορά

Το μηχάνημα της 10Beauty δεν έχει σχεδιαστεί για να ανταγωνίζεται άμεσα τους επαγγελματίες τεχνικούς νυχιών — τουλάχιστον όχι στην αρχή. Δημιουργήθηκε από δυο φίλους που γνωρίστηκαν όταν ήταν φοιτητές στο Πανεπιστήμιο της Πενσυλβάνια. Μετά το κολέγιο, δημιούργησαν την πρώτη τους startup, μια πλατφόρμα που βοηθούσε τα ξενοδοχεία να επικοινωνούν καλύτερα με τους πελάτες και το προσωπικό τους. Η επιχείρηση ήταν επιτυχημένη, χρησιμοποιήθηκε από 3.500 ξενοδοχεία και το 2019 πουλήθηκε σε μια άλλη.

Μετά την πρώτη τους επιτυχία άρχισαν να σκέφτονται κάτι πιο φιλόδοξο. Κοιτώντας τη βιομηχανία ομορφιάς, διαπίστωσαν ότι το ενώ το μεγαλύτερο μέρος της καινοτομίας είχε γίνει στα προϊόντα, οι υπηρεσίες δεν είχαν εξελιχθεί καθόλου παρά την πρόοδο της τεχνολογίας. Έτσι προσπάθησαν να ερευνήσουν αν μπορούν να αυτοματοποιήσουν πλήρως το μανικιούρ.

Έψαξαν σε πολλές βιομηχανίες για ιδέες. Μελέτησαν τον τρόπο που οι βιομηχανίες αυτοκινήτων βάφουν οχήματα και εξέτασαν πώς οι τρισδιάστατοι εκτυπωτές κάνουν μικροσκοπικές κινήσεις. Δεδομένου ότι το λιμάρισμα των νυχιών με ασφάλεια τους προβλημάτιζε σημαντικά, ερεύνησαν μέχρι και τις συσκευές που χρησιμοποιούνται για το λιμάρισμα των νυχιών των μωρών.

Χωρίς ομάδα δεν γίνεται δουλειά

Στη συνέχεια, προσέλαβαν μηχανικούς με ειδικότητες στη ρομποτική και τη μηχανική μάθηση, κάνοντας μια συντονισμένη προσπάθεια για πρόσληψη γυναικών, οι οποίες και αποτελούν πλέον σχεδόν το ήμισυ του προσωπικού.

Το πρώτο πρωτότυπο ήταν τόσο μεγάλο που μπορούσε κανείς να καθίσει πάνω του. Η μετάβαση από τα πρώτα πρωτότυπα σε ένα λειτουργικό ρομπότ απαιτούσε μεγάλα κεφάλαια. Όταν τα προσέλκυσαν, δημιούργησαν τη συσκευή που ονόμασαν  “The 10”  και παράγεται αυτή τη στιγμή στη Μαλαισία. Έχει το μέγεθος ενός μεγάλου κουτιού παπουτσιών και χωράει μέσα άνετα ένα χέρι.

Πώς λειτουργεί η συσκευή

Η συσκευή μοιάζει να λειτουργεί σαν τρισδιάστατος εκτυπωτής, με μια μικρή λαβή που υποδέχεται διάφορα εργαλεία -ψαλιδάκι, λίμα-  και κινείται σε πολλές κατευθύνσεις κατά μήκος του νυχιού.

Ο βραχίονας πιάνει ένα εργαλείο κάθε φορά, ξεκινά αφαιρώντας το παλιό βερνίκι με ένα σφουγγάρι εμποτισμένο με ασετόν και στη συνέχεια χρησιμοποιεί ένα μικρό κυλινδρικό εργαλείο, χωρίς  αιχμηρές άκρες, για να διαμορφώσει τα νύχια σύμφωνα με αυτά που έχει ζητήσει ο πελάτης. Στη συνέχεια, το μηχάνημα σπρώχνει προς τα πίσω την επιδερμίδα με ένα εργαλείο με μαλακή μύτη, βάφει και στεγνώνει τα νύχια. Η όλη διαδικασία διαρκεί 17 λεπτά για το κάθε χέρι, ή και λιγότερο αν δεν χρειάζεται αφαίρεση.

Μέσα στη συσκευή, οι υπολογιστές κάνουν πολύπλοκους υπολογισμούς για να καθορίσουν πού να βάψουν στην επιφάνεια των νυχιών και πόσο ακριβώς χρώμα θα απελευθερώσουν στο πινέλο. Η ομάδα αφιέρωσε πολλές ώρες μιλώντας με τεχνικούς νυχιών και παρακολουθώντας τους να κάνουν τη δουλειά τους, όπως επίσης πήραν πολλά βίντεο και εικόνες από νύχια, τα οποία ανέλυσαν.

Στο σπίτι ή στο κομμωτήριο;

Οι δυο εφευρέτες, σχεδίαζαν αρχικά να δημιουργήσουν συσκευές που θα χρησιμοποιούν άνθρωποι στο σπίτι. Όσο μελετούσαν όμως τη αγορά, διαπίστωσαν ότι θα χρειαζόταν χρόνος για να πείσουν τους καταναλωτές να αλλάξουν τη συμπεριφορά τους και να μη πηγαίνουν στο κομμωτήριο για να κάνουν τα νύχια τους. Το 98% των γυναικών επιθυμούν να φτιάξουν τα νύχια τους στο κομμωτήριο και μόλις 5% των κομμωτηρίων προσφέρουν μανικιούρ τις ΗΠΑ. Οπότε οι συσκευές αυτές θα ήταν αρχικά πολύ χρήσιμες εκεί. Όπως επίσης σε ένα ξενοδοχείο, στο γυμναστήριο ή στο εμπορικό κέντρο. Αν οι καταναλωτές μάθουν και οικειοποιηθούν τη νέα αυτή τεχνολογία, τότε η 10Beauty θα μπορούσε να σκεφτεί την παραγωγή οικιακών συσκευών, η οποία ενδεχομένως να εκτόπιζε τους εργαζόμενους στον κλάδο -μια ιστορία παρόμοια με αυτή των εργαζομένων που δούλευαν σε αποθήκες και αντικαταστάθηκαν από ρομπότ.

Η εταιρεία πιστεύει ότι το μέλλον της θα είναι τελικά κάτι περισσότερο από τη συσκευή του μανικιούρ. Ο στόχος της είναι να αναπτύξει την ομάδα των μηχανικών της σε τέτοιο βαθμό που να αυτοματοποιήσει και άλλες υπηρεσίες ομορφιάς. Μέχρι στιγμής δεν ήξεραν αν μπορούσε ένα ρομπότ να κάνει μανικιούρ. Τώρα που το έμαθαν, μπορούν να δουν αν μπορεί να κουρέψει, να βάψει ή να χτενίσει μαλλιά.

Photo: Unsplash