Πώς η LEGO τελειοποίησε τα τουβλάκια από ανακυκλωμένο πλαστικό 

Κάθε χρόνο, περισσότεροι από 380 εκατομμύρια τόνοι πλαστικών παράγονται παγκοσμίως. Η LEGO είναι υπεύθυνη για 100.000 τόνους. Αυτή η συνεισφορά στο ετήσιο σύνολο είναι το αποτέλεσμα της δημιουργίας των κλασικών παιδικών παιχνιδιών. Αυτοί οι 100.000 τόνοι πολυμερούς μετατράπηκαν πέρυσι σε 110 δισεκατομμύρια τούβλα.

Η συντριπτική πλειονότητα αυτών των 110 δισεκατομμυρίων τούβλων, έως και 80%, κατασκευάστηκε από ABS, ένα θερμοπλαστικό με βάση το πετρέλαιο που χρησιμοποιείται για τη δύναμη και την ακαμψία του. Το ABS δεν ανακυκλώνεται επειδή χάνει αυτές τις ανθεκτικές ιδιότητες. Αυτή η ανθεκτικότητα του ABS χρειάζεται πάρα πολλά χρόνια για να σπάσει, πράγμα που σημαίνει πως ό,τι κατασκευάζεται από αυτό θα υπάρχει στον πλανήτη για πολύ καιρό.

Γι’ αυτό, το 2015, μετά από 66 χρόνια δημιουργίας τεράστιων ποσοτήτων μη ανακυκλώσιμων τούβλων παιχνιδιών, η LEGO ανακοίνωσε ότι επένδυσε 155 εκατομμύρια δολάρια σε νέο κέντρο βιώσιμων υλικών.

Το πρώτο απτό προϊόν που βγήκε από αυτό το κέντρο ήταν ένα πλαστικό με βάση το ζαχαροκάλαμο. Χρειάστηκαν δύο χρόνια για να τελειοποιήσει αυτό το βιώσιμο πολυαιθυλένιο και χαρακτηρίστηκε ως μεγάλη επιτυχία. Το πρόβλημα ήταν ότι, λόγω της λιγότερο άκαμπτης φύσης του, δεν ταίριαζε με ένα μικρό ποσοστό προϊόντων LEGO, περίπου 2%.

Η LEGO προχώρησε από αυτήν την πρακτική στην κατασκευή ενός νέου πρωτοτύπου που κατασκευάζεται από πλαστικό PET από πεταμένα μπουκάλια. Είναι το πρώτο τούβλο από ανακυκλωμένο υλικό που πληροί τις περισσότερες από τις απαιτήσεις της LEGO.

Τα τελευταία τρία χρόνια, η ομάδα της LEGO που σχετίζεται με βιώσιμα υλικά, έχει δοκιμάσει περισσότερες από 250 παραλλαγές υλικών PET. Το νέο πρωτότυπο μπορεί να ταιριάξει άνετα και με τα τουβλάκια που είχαν κατασκευαστεί από άλλα υλικά. Εάν ένα πλαστικό δεν είναι αρκετά άκαμπτο ή συρρικνωθεί πάρα πολύ στη διαδικασία κατασκευής και χύτευσης, τα μπλοκ LEGO απλά δεν θα συγκρατηθούν σωστά μεταξύ τους.

Το τούβλο πρέπει, επίσης, να κρατήσει το σχήμα του από γενιά σε γενιά και τέτοια υλικά συνήθως αλλάζουν σχήμα με την πάροδο του χρόνου. Τα τυπικά τούβλα LEGO δοκιμάζονται χρησιμοποιώντας υψηλές και χαμηλές θερμοκρασίες, βούτυρο και ακόμη και ψεύτικο σάλιο για να βεβαιωθούν ότι διατηρούν την ακεραιότητά τους για δεκαετίες χρήσης.

Με το νέο τούβλο PET, ωστόσο, η LEGO έχει βρει σχεδόν τη λύση. Το μόνο που μένει είναι το πως να προσθέτει χρώματα στα τούβλα. Όταν το βρει και αυτό, τα τούβλα ABS θα μπορούν να αντικατασταθούν από PET.

Το κλειδί εδώ δεν βρίσκεται σε κάποιο από τα 3.500 διαφορετικά σχήματα που παράγει η LEGO, αλλά στο τούβλο 2×4 που είναι ένα από τα πιο δημοφιλή. Εάν η εταιρεία μπορέσει να αντικαταστήσει ένα τέτοιο συστατικό με μια ανακυκλωμένη πλαστική έκδοση, αυτό θα έχει σημαντικό αντίκτυπο στον περιβαλλοντικό στόχο της να χρησιμοποιεί πλήρως βιώσιμα υλικά στα προϊόντα της έως το 2030. 

Όσον αφορά το γιατί χρειάστηκαν τόσες δεκαετίες παραγωγής πλαστικών ώστε να φτάσει η LEGO σε αυτό το σημείο, οι εκπρόσωποι της εταιρείας δηλώνουν ότι σε πολλές περιπτώσεις ένα τέτοιο έργο είναι πολύ δύσκολο. Η θεμελιώδης επιστήμη και μηχανική υλικών πρέπει να κατανοήσει πως να ανταποκρίνεται στους ίδιους τύπους ιδιοτήτων υλικού με πρώτες ύλες που είναι είτε από ανακυκλωμένο πλαστικό είτε γίνονται από μόνες τους ανακυκλώσιμες. Στην περίπτωση των τούβλων από ABS δεν είναι ούτε από ανακυκλωμένα πλαστικά ούτε ανακυκλώνονται στο τέλος της ζωής τους. 

Υπάρχει, επίσης, ένα επιπλέον πλεονέκτημα για το νέο πρωτότυπο τούβλο PET. Έχει μείωση άνθρακα κατά 70% σε σύγκριση με το τούβλο ABS. Ωστόσο, ενώ η ανάπτυξη νέων οικολογικών πλαστικών βρίσκεται σε εξέλιξη, τα πραγματικά περιβαλλοντικά οφέλη μπορούν να προέλθουν και από την ανάπτυξη τρόπων ανακύκλωσης των πραγμάτων που δεν γίνεται επί του παρόντος να ανακυκλωθούν. Δηλαδή πράγματα σαν το ABS. 

Η ιδέα της ανακύκλωσης με τη χρήση χημείας για τη διάσπαση πλαστικού, όπως το ABS, είναι κάτι που η ομάδα της LEGO εργάζεται ενεργά αυτή τη στιγμή. Η εταιρεία χρησιμοποιεί 20 διαφορετικά υλικά σήμερα και μπορεί να φτάσει στα 40 στο μέλλον. Ενδεχομένως το ABS θα μπορούσε να αντικατασταθεί από ανακυκλωμένο ABS, σε περίπτωση που καταφέρουν να το πετύχουν. Σύμφωνα με την ίδια την εταιρεία, η χρήση ανακυκλωμένου ABS είναι ο τελικός στόχος της. 

ΑΦΗΣΤΕ ΜΙΑ ΑΠΑΝΤΗΣΗ

Please enter your comment!
Please enter your name here