Flickr | Slack | ο επιχειρηματίας των 5 δισεκατομμυρίων δολαρίων που μεγάλωσε χωρίς ρεύμα

Ένας διαφορετικό επιχειρηματία από όλο τον κόσμο,ο  Stewart Butterfield, ο ιδρυτής των εταιρειών τεχνολογίας Flickr και Slack.

Δεν είναι το είδος του κοσμοπολίτη που θα περίμενε κανείς.

Ο Stewart Butterfield πέρασε τα πρώτα πέντε χρόνια της ζωής του σε μια κοινότητα στον απομακρυσμένο Καναδά, αφού ο πατέρας του έφυγε από τις ΗΠΑ για να αποφύγει να υπηρετήσει στον πόλεμο του Βιετνάμ.

Ο νεαρός κ. Butterfield και οι γονείς του ζούσαν σε μια ξύλινη παράγκα σε ένα δάσος της Βρετανικής Κολομβίας και για τρία χρόνια δεν είχαν νερό ή ηλεκτρικό ρεύμα.

“Οι γονείς μου ήταν σίγουρα χίπις”, λέει ο κ. Butterfield, του οποίου η μητέρα και ο πατέρας τον ονόμασαν Ντάρμα. “Ήθελαν να ζήσουν από τη γη, αλλά αποδείχτηκε ότι χρειαζόταν πολλή δουλειά κι έτσι πήγαμε πίσω στην πόλη.”

Μετά την μετεγκατάσταση της οικογένειας στη Βικτώρια, πρωτεύουσα της Βρετανικής Κολομβίας, ο κ. Butterfield είδε τον πρώτο υπολογιστή του όταν ήταν επτά ετών και έμαθε να προγραμματίζει από πολύ νεαρή ηλικία.

 

Ο 46χρονος Stewart Butterfield, ο οποίος ίδρυσε την ιστοσελίδα Flickr για την κοινή χρήση φωτογραφιών και την υπηρεσία ανταλλαγής μηνυμάτων Slack, έχει εκτιμώμενη προσωπική περιουσία ύψους $650 εκατομμυρίων.

Αλλά ίσως και λόγω της ασυνήθιστης ανατροφής του, λέει ότι προσπαθεί να ζει λιτά.

“Στην πραγματικότητα αισθάνομαι ένοχος που ξοδεύω πάρα πολλά χρήματα”, λέει. “Ως Καναδός αυτός ο κόσμος μοιάζει πολύ παράξενος και ξένος σε μένα.”

Ο κ. Butterfield βάζει επίσης μεγάλο μέρος της επιτυχίας του στην τύχη.

Λέει ότι ο επτάχρονος εαυτός του γοητεύτηκε από το πρώτο κύμα προσωπικών υπολογιστών.

“Ήμουν περίπου επτά το 1980, πρέπει να ήταν ένα Apple II ή IIE που αγόρασαν οι γονείς μου”, λέει. “Δίδαξα τον εαυτό μου να γράφει κώδικα χρησιμοποιώντας περιοδικά ηλεκτρονικών υπολογιστών.”

Ο κ. Butterfield – ο οποίος άλλαξε το όνομά του σε Stewart όταν ήταν 12 ετών – έμαθε να δημιουργεί βασικά παιχνίδια στον υπολογιστή.

Εντούτοις, έχασε το ενδιαφέρον για τους υπολογιστές όσο ήταν στο γυμνάσιο, και κατέληξε να σπουδάσει φιλοσοφία στο Πανεπιστήμιο της Βικτώριας. Από εκεί έκανε μάστερ στο θέμα στο Πανεπιστήμιο του Cambridge στο Ηνωμένο Βασίλειο.

Το 1997 επρόκειτο να προσπαθήσει να γίνει καθηγητής φιλοσοφίας όταν το διαδίκτυο «άρχισε πραγματικά να απογειώνεται».

“Οι άνθρωποι που ήξεραν να φτιάχνουν ιστοσελίδες μετακόμισαν στο Σαν Φρανσίσκο και είχα μια ομάδα φίλων που έκαναν δύο ή τρεις φορές περισσότερες από ό, τι έκαναν οι καθηγητές”, λέει. “Ήταν νέο και συναρπαστικό.”

Ο κ. Stewart αποφάσισε να εγκαταλείψει τον ακαδημαϊκό χώρο και να αναζωπυρώσει την αγάπη του για τους υπολογιστές.

Αφού εργάστηκε ως σχεδιαστής ιστοσελίδων για αρκετά χρόνια, ξεκίνησε ένα online παιχνίδι το 2002 με την μελλοντική συνιδρύτρια του Flickr Caterina Fake, τότε σύζυγο του κ. Butterfield.

Το παιχνίδι – που ονομόταν Game Neverending – απέτυχε να γίνει διάσημο και το ζευγάρι ξέμεινε από χρήματα. Ψάχνοντας σαν τρελοί για ένα σχέδιο Β, σκέφτηκαν την ιδέα του Flickr, χτίζοντας την πλατφόρμα κοινής χρήσης φωτογραφιών σε μόλις τρεις μήνες.

“Τα πρώτα τηλέφωνα με κάμερες έβγαιναν επίσης, και όλο και περισσότερα νοικοκυριά είχαν πρόσβαση στο Διαδίκτυο και στη συνέχεια τα πράγματα έγιναν τόσο γρήγορα”, λέει ο κ. Butterfield.

Ξεκίνησε το 2004. Το Flickr ήταν ένας από τους πρώτους ιστότοπους που επιτρέπουν στους χρήστες να ανεβάζουν, να μοιράζονται, να επισημαίνουν και να σχολιάζουν φωτογραφίες.

Μόλις ένα χρόνο αργότερα οι ιδρυτές πούλησαν την επιχείρηση στο γιγαντιαίο Yahoo στο διαδίκτυο για $25 εκατομμύρια – αν και ο κ. Butterfield δήλωσε ότι αυτή ήταν μία “εσφαλμένη απόφαση”, καθώς αν περίμενε περισσότερο θα μπορούσε να σημαίνει πολύ μεγαλύτερης αξίας συμφωνία.

Παρ ‘όλα αυτά, προχώρησε σε μεγαλύτερα πράγματα με το Slack.

Ήταν το 2009 και αυτός και μερικοί συνέταιροι είχαν δημιουργήσει ένα άλλο online παιχνίδι, και πάλι απέτυχε. Εντούτοις, πυροδότησε ένα νέο κύμα έμπνευσης.

“Καθώς εργαζόμαστε στο παιχνίδι αναπτύξαμε ένα σύστημα εσωτερικής επικοινωνίας που αγαπούσαμε πραγματικά”, λέει ο κ. Butterfield. “Δεν το σκεφτήκαμε, ήταν πολύ στο παρασκήνιο, αλλά μετά από μερικά χρόνια σκεφτήκαμε ότι ίσως και άλλοι θα το ήθελαν.”

Δημιούργησε τη βάση για το Slack, μια υπηρεσία που σήμερα μπορεί να υπερηφανεύεται για οκτώ εκατομμύρια καθημερινούς χρήστες, τρία εκατομμύρια από τα οποία πληρώνουν για τα πιο προηγμένα χαρακτηριστικά και περισσότερους από 70.000 εταιρικούς πελάτες.

Το Slack επιτρέπει στους υπαλλήλους να επικοινωνούν και να συνεργάζονται μεταξύ τους σε ομάδες κατά τη διάρκεια της εργασίας τους και επεκτάθηκε  ταχύτατα. Η IBM, η Samsung, η 21η Century Fox και η Marks & Spencer είναι μερικά μόνο από τα μεγάλα ονόματα που έχουν εγγραφεί. Μετά από σειρά επενδύσεων, το Slack εκτιμάται σήμερα στα 5,1 δισ. δολάρια.

Ο Chris Green, αναλυτής τεχνολογίας στη συμβουλευτική Bright Bee, λέει ότι είναι σπάνιο για έναν επιχειρηματία να δημιουργήσει κάτι επιτυχημένο από τις στάχτες ενός αποτυχημένου έργου και «σχεδόν ανήκουστο να το κάνεις δύο φορές».

“Αν κοιτάξετε όμως τη σταδιοδρομία του Stewart, δεν είναι μόνο η τύχη. Είναι πάντα καινοτόμος στο παρασκήνιο και ψάχνει τρόπους για να βάλει σε σειρά το χάος”, λέει ο κ. Green.

“Αυτό έκαναν το Flickr και το Slack με το δικούς τους τρόπο.”

Το Slack έχει όμως ανταγωνιστές. Η Microsoft προσφέρει πλέον μια ανταγωνιστική υπηρεσία δωρεάν με το πακέτο Office 365 και η startup Zoom προσφέρει μια πιο εκτεταμένη προσφορά για περίπου την ίδια τιμή.

“Υπάρχει τεράστιος ανταγωνισμός από μεγάλες εταιρείες με καλή χρηματοδότηση, έτσι το Slack θα πρέπει να συνεχίσει να εξελίσσεται”, λέει ο κ. Green.

Οι επιχειρήσεις υψηλής τεχνολογίας βρέθηκαν στη γραμμή του πυρός επειδή δεν πληρώνουν αρκετό φόρο – αλλά ο κ. Butterfield λέει ότι θα είναι ευτυχής για το Slack αν πληρώσει περισσότερους φόρους.

“Θα ήθελα επίσης να δω μια πιο δίκαιη φορολογική πολιτική, δεν έχω κανένα πρόβλημα να πληρώσω φόρο, δεν νομίζω ότι οι εταιρείες φορολογούνται αρκετά ή με σωστό τρόπο”.

Όσον αφορά το μέλλον, ο κ. Butterfield λέει ότι, σε αντίθεση με το Flickr, δεν έχει καμία πρόθεση να εγκαταλείψει το Slack.

“Τόσα πράγματα έπρεπε να πάνε σωστά για να φτάσουμε σε αυτή τη θέση – η τρομερή τύχη ήταν ένα από αυτά – και δεν θεωρώ πως είμαι τόσο έξυπνος ώστε να το επαναλάβω”, λέει.
“Έτσι, αν ήθελα ποτέ να δοκιμάσω πόσο μακριά μπορώ να το φτάσω, αυτό θα ήταν σίγουρα η στιγμή να το κάνω.”